donderdag 25 mei 2017

"Kapitein Nemo's bibliotheek" van Per Olov Enquist

"Als je geen naam hebt, ben je Niemand. Ook dat is een soort bevrijding."
Ik moet toegeven dat ik dit boek gekocht heb omdat de omslag mij intrigeerde. Het schilderij van het onschuldig lijkend jongetje, de mysterieuze titel, die duidelijk verwijst naar het beroemde personage van Jules Verne... En ik vond het spotgoedkoop op het Boekenfestijn - dat helpt ook, natuurlijk.

"Kapitein Nemo's bibliotheek" van de Zweedse auteur Per Olov Enquist is absoluut geen gemakkelijk boek om te lezen. Niet dat de taal erg moeilijk is. Integendeel, die is van een kinderlijke eenvoud en het leest ook alsof het geschreven is door het kind dat de verteller was ten tijde van de gebeurtenissen. Maar het verhaal zelf is zeer moeilijk te volgen.

Het begint al met de bizarre proloog. Je hebt totaal geen idee wat er aan de hand is. Toch wordt al gauw duidelijk dat het verhaal verteld wordt door een oude man -wiens naam we nooit te weten komen- die terugblikt op zijn kinderjaren. Bij zijn geboorte werden hij en Johannes omgewisseld. Pas enkele jaren later wordt de fout ontdekt en gebeurt de terugomwisseling, waardoor het hoofdpersonage tegen wil en dank uit zijn vertrouwde omgeving wordt weggehaald. Het is een trauma dat hij nooit te boven komt ('Nemo' betekent 'niemand' - zonder twijfel een aanwijzing die de gemoedstoestand van de verteller moet weergeven).

Het verhaal wordt niet chronologisch verteld. Het is aan de lezer om de puzzelstukjes die worden aangeboden te gebruiken en zo de gebeurtenissen te reconstrueren. Dat wordt nog bemoeilijkt door het feit dat droom en werkelijkheid voortdurend door elkaar lopen. De Kapitein Nemo van de titel is voor de verteller de 'weldoener' een soort substituut voor God, die hij niet meer vertrouwt.

Ik blijf een beetje verbouwereerd achter, nog steeds niet helemaal zeker wat ik precies gelezen heb. Maar het is ook precies dat mysterieuze dat het boek bijzonder maakt. Een fascinerende, maar erg bevreemdende leeservaring.

Auteur: Per Olov Enquist
Titel: Kapitein Nemo's bibliotheek (oorspr.: Kapten Nemos bibliotek)
Uitgeverij: Ambo, Amsterdam
Jaar: 2004 (oorspr. 1991)
Aantal bladzijden: 232 blz.
ISBN: 9026317565

vrijdag 19 mei 2017

"Sword Song" by Bernard Cornwell

“I am old now. So old. My sight fades, my muscles are weak, my piss dribbles, my bones ache, and I sit in the sun and fall asleep to wake tired.” 

Uhtred of Bebbanburg is still bound to Alfred by oath, although he hates the king's guts. But the mysterious appearance of a dead man, and the man's prediction that Uhtred will become the ruler of Mercia, convinces him to change sides and join the Danes.

Until he finds out he's been cheated. A promise to an old friend gets him back in Alfred's camp and the king sends him to London to capture the city from Norse leaders Sigefrid and Erik. He does the job, but it's his slimy cousin Æthelred who gets all the credit. Æthelred happens to be married to Æthelflaed, King Alfred's daughter and a girl Uhtred is particularly fond of. When Æthelred completely messes up a new raid, Æthelflaed is captured by Sigefrid and Erik and it's Uhtred who will have to risk his life to save the girl and bring her back to her husband. If she wants to go back, that is.

"Sword Song" is part four in the ongoing "The Last Kingdom" series chronicling the reign of King Alfred and his attempts to unify England. Like in the previous books, the story is told by Uhtred, an old man who looks back on his life. There's very little known about this period in history, so the story is mainly fictional. Cornwell is a master, though, at evoking the atmosphere of the era. He's a master at describing battle scenes and there are more than a few in this book. Another excellent entry in the series.

Author: Bernard Cornwell
Title: Sword Song
Publisher: Harper, London
Year: 2016 (orig. 2006)
Number of pages: 365 p.
ISBN: 9780007219735

donderdag 11 mei 2017

"A Cold Day for Murder" by Dana Stabenow

"Yes, it was a great park, a spectacular park, a national treasure, everyone agreed, not least those who lived there. You just couldn't get at it."
Kate Shugak is one of the most original detectives you'll ever meet. She's Aleut, 30 years old with raven black hair and a raspy voice, and at about 1.50 m really tiny. Kate used to work as a police investigator, until she was nearly murdered while saving a child. She still has the huge scar from ear to ear to remind her of the event. Since then, she's lived a solitary life in a huge national park in Alaska, with her half-wolf, half-husky, Mutt.

Mark Miller, ranger and son of an important congressman, has disappeared and so has the investigator who went out to look for him. The FBI turns to Kate, because she knows the terrain like nobody else. She accepts reluctantly, but soon regrets her decision as her own family turn out to be involved with one of the missing persons. But Kate is intent on finding out the truth, whatever the outcome.

The story takes quite a while to get going. The author spends a long time providing the setting and describing the scenery and the characters, which is always a good thing in my opinion. But it takes about half the book until the story really gets going, and that's a bit too much for a mere 190-page novel. But once the investigation actually starts, "A Cold Day for Murder" turns out to be a fine mystery novel. Kate is an interesting protagonist and the clash between the cultures of the native Alaskans and the 'modern' world -which Kate is caught between- is really interesting. It's the first in a 20-part series, and I'm sure I'll read at least some of the sequels.

Author: Dana Stabenow
Title: A Cold Day for Murder
Publisher: Head of Zeus, London
Year: 2013 (orig. 1992)
Number of pages: 193 p.
IBN: 9781908800398

woensdag 3 mei 2017

"Time and Time Again" by Ben Elton

"We've just lost our way, that's all. But what if you could give us a chance to do better? Just one chance? One single move in the great game of history? What's your best shot? What would you consider to be the greatest mistake in world history and, more to the point, what single thing would you do to prevent it?"

I love stories about time travel. Especially tales in which people travel back in time. When you come to think about the things you could change in the past and the consequences this could have on the present ... well, it's mind-boggling. Lots of authors have tackled the concept; recently we've had the brilliant 11/22/63 by Stephen King and now there's "Time and Time Again" by Ben Elton.

Ex-soldier Hugh Stanton has just lost his wife and children in an accident and he feels life is not worth living anymore. But then his old professor offers him the most improbable mission: nothing less than to save the world. An old document left by Isaac Newton reveals a way to go back in time, to the year 1914, more specifically. And this happens to be the year one of history's most disastrous events started. Stanton travels back in time to prevent the murder of Archduke Franz Ferdinand, and thus keep Word War I from happening. But he soon finds out there's a very thin line between saving the world and messing up completely.

I'm quite familiar with Ben Elton's name because of his involvement in TV series like "Blackadder" and "The Young Ones" and the musicals "We Will Rock You" and "Love Never Dies"(the sequel to "Phantom of the Opera"). I wasn't prepared for this novel, though. This is a tight thriller, clever, suspenseful and extremely well written. The characters are great: Stanton is a solid protagonist and secondary characters like Sally McClusky, Bernadette and Katie really shine. Elton gives us a lot of interesting background to the events that led up to the Great War, without slowing down the pace. There are some unexpected twists at the end and the finale is absolutely epic, mindblowing. Fantastic book - one of the best I've read this year. Is it as good as King's 11/22/63? Well, maybe not quite. But it's still a must-read.

Author: Ben Elton
Title: Time and Time Again
Publisher: Black Swan, London
Year: 2015 (orig. 2014)
Number of pages: 463 p.
ISBN: 9780552779999

zondag 30 april 2017

"The Vanishment" by Jonathan Aycliffe

"Some memories linger. (...) It is as though they are inhabited by ghosts, for like ghosts they will not leave us."

In order to rekindle their slagging marriage, Peter and Sarah Clare rent a remote old house in Cornwall. At first, it seems to work. Peter's writing is going great and Sarah is painting near the beautiful cliffs all the time. The couple is growing closer together again. But Sarah doesn't feel comfortable inside the house; she feels an evil presence there and wants to leave. Peter doesn't want any of that though. One day, he finds that Sarah has disappeared. At first, he thinks Sarah has left him and gone back to London, but when strange things are starting to happen, he understands that Petherick House is haunted. He starts investigating the history of the house and what he finds out is absolutely chilling.

"The Vanishment" is a traditional gothic horror story, clearly influenced by the classic short stories of  M.R. James and reminiscent of Susan Hill's ghost novels ("The Woman in Black"). No blood and gore here, but more than enough chills that go for the throat. It isn't easy to put an original slant on this kind of story, and the author doesn't completely pull it off this time. He's thrown together lots of clichés: slamming doors and the powerful presence of an evil ghost are of course obligatory in a ghost story, but there's also the history of child abuse, the Exorcist-like convulsions young Rachel is having, the dark revelations about the narrator, the unexplicable choices the characters make... Aycliffe hasn't quite managed to blend them nicely into a coherent whole.

I've read better by Jonathan Aycliffe (be sure to read "Naomi's Room"), but it's still a good novel.

Author: Jonathan Aycliffe
Title: The Vanishment
Publisher: Constable, London
Year: 2014 (orig. 1993)
Number of pages: 232 p.
ISBN: 9781472111197

zaterdag 22 april 2017

"De vliegeraar" van Khaled Hosseini

 "Op mijn twaalfde ben ik geworden wat ik nu ben, op een kille bewolkte dag in de winter van 1975."

Boezemvrienden Amir en Hassan groeien samen op in het Afghanistan van de jaren '70. Maar wanneer Amir 12 is, gebeurt er iets vreselijks. Amir zal heel zijn leven beschaamd zijn over wat hij daarop deed - of liever wat hij niet deed. Het betekent meteen het einde van de vriendschap. Nadat Amir met zijn vader Afganistan ontvlucht is, bouwt hij een leven op in Amerika. Op zijn 38ste krijgt hij een onverwacht telefoontje van een oude bekende. Hij beseft dat hij de kans krijgt om zijn fout recht te zetten. Amir keert terug naar een ondertussen door de taliban volledig getransformeerd Kabul.

Ik heb dit boek al bijna tien jaar in de kast staan, maar om een of andere reden bleef het daar maar staan. Onterecht, zo blijkt nu. "De vliegeraar" is een fantastisch boek! Een aangrijpend verhaal over vriendschap en verraad, schuld en boete, schaamte en verlossing. Het boek leest bijzonder vlot, maar is ook heel hard en bij momenten erg confronterend. Het boek werd op Radio 1 uitgeroepen tot het beste boek van de laatste 80 jaar. Hoewel het voor mij zeker niet het allerbeste is, heb ik er wel enorm van genoten.

Auteur: Khaled Hosseini
Titel: De vliegeraar (oorspr. "The Kite Runner")
Uitgeverij: De Bezige Bij, Amsterdam
Jaar: 2008 (oorspr. 2003)
Aantal bladzijden: 351 blz.
ISBN: 9789023418993

donderdag 13 april 2017

"Als alles duister wordt" van Hilde Vandermeeren

"Ze kon op het videobeeld twee mensen onderscheiden. Een man en een vrouw. De man had een grijs baardje, droeg een kleine, ronde bril en een zwarte regenjas, waarschijnlijk was hij haar vader. De vrouw moest dan wel haar moeder zijn."

Een jaar geleden overleefde Claire Maenhout ternauwernood een zwaar ongeval. Hieraan heeft ze prosopagnosie of gezichtsblindheid overgehouden - ze kan geen gezichten herkennen of onthouden, wat haar in haar sociale leven uiteraard erg hindert. Op een dag loopt ze aan een voetgangersbrug nabij een station tegen een man op. Niets bijzonders, maar later blijkt dat er onder aan de brug een lijk wordt gevonden. Was dit de man tegen wie Claire opliep, of werd hij vermoord? Claire beseft dat ze waardeloos is als getuige, maar stapt toch naar de politie.
De mysterieuze man echter heeft een moord op zijn geweten en voor hem is Claire de enige getuige - ze moet dus uit de weg worden geruimd. Hij gaat op zoek naar haar...

De naam van Hilde Vandermeeren viel mij op omdat ze al een aantal verhalen gepubliceerd kreeg in Ellery Queen's Mystery Magazine, een zeer prestigieus Amerikaans verhalentijdschrift - uniek voor een Vlaamse schrijfster. Na een hele reeks kinder- en jeugdboeken was "Als alles duister wordt" haar eerste thriller.  Ondertussen heeft ze er al vijf op haar naam staan en die leverden haar al een aantal belangrijke prijzen en nominaties op.

De cover doet me meer aan een adolescentenroman dan aan een thriller denken en ook de schrijfstijl leek mij aanvankelijk eerder gericht op een jonger publiek. Op zich geen probleem voor mij: een goed boek is een goed boek. Er schort echter nogal wat aan het verhaal. Er zijn te veel subplots die nergens toe leiden. De gezichtsblindheid is een slim idee dat tot bloedstollende scenes had kunnen leiden - maar de spanning wordt nooit echt opgebouwd. De auteur probeert de vaart in het verhaal te houden door beknopte zinnen te gebruiken en korte dialogen. Maar in bijna elk hoofdstuk zitten er wel lange scenes waarin de voltooid verleden tijd wordt gebruikt: daarin wordt verteld wat een personage daarvoor had gedaan - hij had dit, ze had dat... - als dit te vaak voorkomt, doet dat op zich het tempo juist sterk afnemen. De personages hadden ook beter uitgewerkt kunnen worden. De ontknoping is wat chaotisch en niet erg geloofwaardig.

Er zit echter wel heel wat potentieel in de roman. De auteur heeft oog voor details en ze kan duidelijk schrijven. Geen onverdeeld succes, maar voor mij wel voldoende intrigerend om ook andere boeken van deze auteur te proberen.

Auteur: Hilde Vandermeeren
Titel: Als alles duister wordt
Uitgeverij: Q, Amsterdam/Antwerpen
Jaar: 2013
Aantal bladzijden: 248 blz.
ISBN: 9789021446813