zaterdag 22 april 2017

"De vliegeraar" van Khaled Hosseini

 "Op mijn twaalfde ben ik geworden wat ik nu ben, op een kille bewolkte dag in de winter van 1975."

Boezemvrienden Amir en Hassan groeien samen op in het Afghanistan van de jaren '70. Maar wanneer Amir 12 is, gebeurt er iets vreselijks. Amir zal heel zijn leven beschaamd zijn over wat hij daarop deed - of liever wat hij niet deed. Het betekent meteen het einde van de vriendschap. Nadat Amir met zijn vader Afganistan ontvlucht is, bouwt hij een leven op in Amerika. Op zijn 38ste krijgt hij een onverwacht telefoontje van een oude bekende. Hij beseft dat hij de kans krijgt om zijn fout recht te zetten. Amir keert terug naar een ondertussen door de taliban volledig getransformeerd Kabul.

Ik heb dit boek al bijna tien jaar in de kast staan, maar om een of andere reden bleef het daar maar staan. Onterecht, zo blijkt nu. "De vliegeraar" is een fantastisch boek! Een aangrijpend verhaal over vriendschap en verraad, schuld en boete, schaamte en verlossing. Het boek leest bijzonder vlot, maar is ook heel hard en bij momenten erg confronterend. Het boek werd op Radio 1 uitgeroepen tot het beste boek van de laatste 80 jaar. Hoewel het voor mij zeker niet het allerbeste is, heb ik er wel enorm van genoten.

Auteur: Khaled Hosseini
Titel: De vliegeraar (oorspr. "The Kite Runner")
Uitgeverij: De Bezige Bij, Amsterdam
Jaar: 2008 (oorspr. 2003)
Aantal bladzijden: 351 blz.
ISBN: 9789023418993

donderdag 13 april 2017

"Als alles duister wordt" van Hilde Vandermeeren

"Ze kon op het videobeeld twee mensen onderscheiden. Een man en een vrouw. De man had een grijs baardje, droeg een kleine, ronde bril en een zwarte regenjas, waarschijnlijk was hij haar vader. De vrouw moest dan wel haar moeder zijn."

Een jaar geleden overleefde Claire Maenhout ternauwernood een zwaar ongeval. Hieraan heeft ze prosopagnosie of gezichtsblindheid overgehouden - ze kan geen gezichten herkennen of onthouden, wat haar in haar sociale leven uiteraard erg hindert. Op een dag loopt ze aan een voetgangersbrug nabij een station tegen een man op. Niets bijzonders, maar later blijkt dat er onder aan de brug een lijk wordt gevonden. Was dit de man tegen wie Claire opliep, of werd hij vermoord? Claire beseft dat ze waardeloos is als getuige, maar stapt toch naar de politie.
De mysterieuze man echter heeft een moord op zijn geweten en voor hem is Claire de enige getuige - ze moet dus uit de weg worden geruimd. Hij gaat op zoek naar haar...

De naam van Hilde Vandermeeren viel mij op omdat ze al een aantal verhalen gepubliceerd kreeg in Ellery Queen's Mystery Magazine, een zeer prestigieus Amerikaans verhalentijdschrift - uniek voor een Vlaamse schrijfster. Na een hele reeks kinder- en jeugdboeken was "Als alles duister wordt" haar eerste thriller.  Ondertussen heeft ze er al vijf op haar naam staan en die leverden haar al een aantal titels en nominaties op voor belangrijke prijzen.

De cover doet me meer aan een adolescentenroman dan aan een thriller denken en ook de schrijfstijl leek mij aanvankelijk eerder gericht op een jonger publiek. Op zich geen probleem voor mij: een goed boek is een goed boek. Er schort echter nogal wat aan het verhaal. Er zijn te veel subplots die nergens toe leiden. De gezichtsblindheid is een slim idee dat tot bloedstollende scenes had kunnen leiden - maar de spanning wordt nooit echt opgebouwd. De auteur probeert de vaart in het verhaal te houden door beknopte zinnen te gebruiken en korte dialogen. Maar in bijna elk hoofdstuk zitten er wel lange scenes waarin de voltooid verleden tijd wordt gebruikt: daarin wordt verteld wat een personage daarvoor had gedaan - hij had dit, ze had dat... - als dit te vaak voorkomt, doet dat op zich het tempo juist sterk afnemen. De personages hadden ook beter uitgewerkt kunnen worden. De ontknoping is wat chaotisch en niet erg geloofwaardig.

Er zit echter wel heel wat potentieel in de roman. De auteur heeft oog voor details en ze kan duidelijk schrijven. Geen onverdeeld succes, maar voor mij wel voldoende intrigerend om ook andere boeken van deze auteur te proberen.

Auteur: Hilde Vandermeeren
Titel: Als alles duister wordt
Uitgeverij: Q, Amsterdam/Antwerpen
Jaar: 2013
Aantal bladzijden: 248 blz.
ISBN: 9789021446813

zaterdag 8 april 2017

"Fool Me Once" by Harlan Coben

“All around her, children and families played and laughed and reveled in the glory of this seemingly ordinary day. They did so without fear or care because they didn’t get it. They all played and they all laughed and they felt so damn safe. They didn’t see how fragile it all was.”


Maya Burkett is an ex-soldier who is suffering from PTSD (post traumatic stress disorder). Death seem to follow her around, as her sister was murdered a couple of months ago, and now also her husband was shot in front of her eyes.
Then something unexplicable happens. On the footage of a recently installed nanny cam, Maya sees her husband playing with their two-year old daughter Lily. Is her husband still alive? Is someone playing tricks on her? Or is she slowly going mad? When she receives evidence that her husband's murder is somehow connected to her sister's death, Maya starts an investigation of her own and before she knows it, she's in over her head in the dark secrets of her husband's powerful family.

"Fool Me Once" is a quick read - a real page turner which keeps you guessing all the time. The characters are a little underdeveloped, though and I failed to connect to Maya and her obsessive quest for answers. The ending is cleverly done, although the epilogue is a bit silly and unnecessary. Still a good book and I'll probably read more from this author.

Author: Harlan Coben
Title: Fool Me Once
Publisher: Arrow, London
Year: 2016
Number of pages: 390 p.
ISBN: 9781784751111

"Doctor Sleep" by Stephen King

"The power was very strong tonight. He could feel it flowing through their clasped hands like an electric current and cautioned himself to be gentle. Part of him was inhabiting the faltering body that was shutting down and the failing senses that were turning off."


"Doctor Sleep" is the long awaited sequel to King's 1977 novel "The Shining".  Written some 35 years after that horror classic, the events take place during the same 35-year period.

Danny Torrance has survived the gruesome events at the Overlook Hotel and has grown up. He still has the 'shining' - a psychic power which makes him see things and communicate telepathically.
Dan is drifting - he has been working odd jobs, usually as an orderly at a hospice, where he uses his shining to help elderly people 'pass over', earning him the name Doctor Sleep. Now his shining has brought him into telepathic contact with Abra Stone, a young girl who has incredibly powerful psychic abilties.
But her powers have also drawn the attention of The True Knot, a group of ancient beings who feed on the 'steam' gifted children produce when they are tortured. Her powers can feed them for years to come. And the more she suffers, the more they can get out of it.

Dan Torrence vows to protect Abra against the True Knot. But this means he will have to overcome his alcohol addiction and the feeling of guilt which has troubed him for quite a few years now...

"Doctor Sleep" is a bit of a slow starter, not unlike other King works. First the author has to describe the aftermath of events in "The Shining", then he takes a long time to introduce the characters, who are also typically King: Dan, the sympathetic but flawed hero, Abra, the gifted and self-assured kid and the wacky villain Rose the Hat. Once the real story gets going, it's a fast-paced thriller, though.

It's not really necessary to read "The Shining" first in order to  enjoy "Doctor Sleep" (but then again, why wouldn't you - it's one of the best novels ever written). "Doctor Sleep" is probably not among King's most memorable novels, and it's certainly nowhere near the majestic "The Shining" (and certainly not as scary). But it's still vintage King and that is rarely disappointing.

Author: Stephen King
Title: Doctor Sleep
Publisher: Hodder & Stoughton, London
Year: 2014 (orig. 2013)
Number of pages: 485 p.
ISBN: 9781444761184

zondag 2 april 2017

"Waarom ik de Indianen wil redden" van Karl van den Broeck

"Ik kan nog steeds, op mijn negenenveertigste, oprecht als een kind ontroerd raken door het lezen van de verhalen over Sitting Bull en Crazy Horse. Ik kan nog écht woedend worden over het onrecht dat hun is aangedaan."

Als kind was journalist Karl van den Broeck (zoon van auteur Walter van de Broeck) al gefascineerd door 'de indianen'. Het was dan ook steeds zijn wens om in zijn beroep over indianen te schrijven. Maar al snel bleek dat niet veel mensen daarop zaten te wachten. Met "Waarom ik de Indianen wil redden" doet hij nogmaals een poging en door het bijzondere uitgangspunt is het hem volgens mij ook gelukt een boek te schrijven dat een ruim Belgisch lezerspubliek kan aanspreken. Het feit dat hij in een boek over indianen Jommeke, Rubens, Guy Verhofstadt, Agalev en Urbanus van Anus kan vermelden, zegt wat mij betreft al genoeg.

De Belgische insteek hoefde hij niet ver te zoeken. Missionaris Pieter-Jan De Smet uit Dendermonde speelde een niet onbelangrijke rol in de geschiedenis van de indianen. Zo was hij aanwezig bij heel wat verdragen die de blanken met de indianen afsloten. Hij heeft Sitting Bull (waarschijnlijk de bekendste indiaan) ontmoet en hij zou van hem als geschenk een ceremoniële pijp ('vredespijp') hebben ontvangen en die zou zich in het Antwerpse MAS bevinden. De Smet zou Sitting Bull daarop een crucifix hebben geschonken en dat zou ook het kruis kunnen zijn dat je op de foto op de omslag ziet. Van den Broecks zoektocht naar dit kruis en zijn poging om het opnieuw samen te brengen met de pijp, vormen het uitgangspunt van dit boek.


U merkt het: het woordje 'zou' komt vaak voor in de bovenstaande zinnetjes. De premisse van de auteur is dan ook flinterdun en dat geeft hij ook toe. Het is enkel een rode draad die hij gebruikt om zijn verhaal te vertellen. Of liever: verhalen. Eerst en vooral is dat het verhaal van De Smet en andere Vlaamse missionarissen en de rol die zij gespeeld hebben in de geschiedenis van de indianen. Daarnaast vertelt van den Broeck ook over het Belgische activisme van mensen en organisaties die, net als van den Broeck, zich tot doel stelden om 'de Indianen te redden'.


Van den Broeck heeft er ook een heel persoonlijk boek van gemaakt. Voortdurend komt hij terug op die belofte die hij zichzelf gemaakt heeft als kind: dat hij de indianen zou redden. Karl van den Broeck is ongeveer even oud als ik en zijn jeugdherinneringen aan indianen komen mij dan ook heel bekend voor. Karl Mays Winnetou, de plastic soldaatjes (van o.a Airfix, durf ik te wedden), het West stickerboek van Panini, de Hoka Hey (het tijdschrift van een Belgische actiegroep), ... het zijn ook voor mij heel dierbare herinneringen. Het citaat bovenaan deze recensie zou dan ook van mij kunnen zijn - zelfs de leeftijd klopt. Dat zal er waarschijnlijk ook wel toe bijdragen dat ik dit boek graag gelezen heb.

Het boek is niet netjes gestructureerd. De verschillende verhalen lopen doorheen en de auteur haalt er ook graag af en toe zijn eigen familiegeschiedenis bij. Eerder een intuïtieve structuur dus. Ik hou wel van deze stijl, maar wie nog helemaal niets weet over deze bladzijde uit de geschiedenis, zal het misschien wat moeilijker vinden om te kunnen volgen.

Het is weinig waarschijnlijk dat Karl van den Broeck met dit boek ook maar één indiaan zal redden. Het vertelt echter wel een verhaal dat het verdient om gehoord te worden. De persoonlijke toets die de auteur eraan geeft en de vlotte schrijfstijl maken het ook zeer leesbaar.
 
Auteur: Karl van den Broeck
Titel: Waarom ik de Indianen wil redden - Op zoek naar het kruis van Sitting Bull
Uitgeverij: Polis, Antwerpen
Jaar: 2016
Aantal bladzijden: 326 blz.
ISBN: 9789463100861

dinsdag 28 maart 2017

"Carta" van Sterre Carron

"Door de stoom van het warme water beslaat de spiegel stilaan. Voor mijn gezicht verdwijnt, zeg ik tegen mezelf: 'Ik ben zo slecht nog niet. Ik dood nooit zonder reden."

Het is een bevreemdende ervaring als je je naam ziet verschijnen op de pagina's van een boek. Neen, niet in het colofon, of in het dankwoord van de auteur, maar als een volwaardig personage in het verhaal. 'Edwin Baeyens' is inderdaad zo'n personage in het nieuwste boek van thrillerschrijfster Sterre Carron. Dat is overigens geen toeval. Enige tijd geleden liet de auteur via haar Facebookpagina weten dat ze haar nieuwste roman wilde bevolken met personages die de namen van haar lezers zouden dragen. Het is ook een manier om aan klantenbinding te doen. Mijn naam was een van de twaalf die werden uitgeloot. Ik heb echter tot gisteren moeten wachten om te weten welke rol 'ik' toebedeeld kreeg. Aangezien ik in mijn recensies van haar vorige boeken wel eens een woordje van kritiek durfde uiten, stelde ik mij al voor dat ze mij een of ander gruwelijk einde had toebedacht, of erger nog, mij in de rol van de gewetenloze moordenaar had geduwd en me zo met een levenslange wroeging opgesolferd. Ik ga hier nog niet verklappen of mijn angsten waarheid zijn geworden...

Alle gekheid op een stokje, Sterre Carron heeft al meermaals aangetoond dat zij heel goed om kan met kritiek, en dat ze die ook gebruikt om als schrijfster nog te groeien.  Zij zou een goedbedoelende boekenblogger nooit kwaad doen. Dat hoop ik, tenminste.

Maar goed, aan dit alles heeft de overgrote meerderheid van de lezers natuurlijk geen boodschap. Die verwachten gewoon een vlotte, spannende thriller en met "Carta" worden ze op hun wenken bediend. In haar vorige twee romans, "Indra" en "Gotcha!", werd de lezer nog overdonderd met uitgebreide achtergrondverhalen over de daders en/of slachtoffers. Dat gaf diepgang aan de personages, maar stokte de spanning wel een beetje. "Carta" is heel anders. Als lezer ben je nog maar net aan het boek begonnen of er zijn al een brutale verkrachting en enkele gruwelijke moorden de revue gepasseerd. Bij elk lijk wordt een speelkaart aangetroffen, met daarop telkens een andere cijfercode. Hoofdinspecteur Rani Diaz beseft dat ze met een seriemoordenaar te maken hebben, en nog wel een die bijzonder gewiekst is. Het rechercheteam vindt geen enkel spoor en wanneer er nog slachtoffers vallen, ziet Rani zich verplicht om hulp van buitenaf te vragen.


Het boek introduceert heel wat nieuwe personages en daardoor staan de oudgedienden misschien wat minder in de schijnwerpers dan we gewend zijn. Rania's beslommeringen, zowel op de werkvloer als thuis, krijgen wel weer heel wat aandacht. Leuk voor wie de reeks volgt; misschien wat minder interessant voor incidentele lezers. Het lukt de auteur ook in dit boek weer om van de moordenaar een sterk, volwaardig personage te maken dat meer is dan zomaar een excuus om een thriller rond te schrijven. De hoofdstukken waarin we de moordenaar volgen, zijn in de eerste persoon, in de tegenwoordige tijd geschreven. Dat is een techniek waarvan de auteur ook in eerdere boeken al gebruik maakte. Dit geeft een zekere directheid. Het zijn bijna filmische scènes waarin je in het hoofd kruipt van de dader terwijl hij op een afstandelijke, ijskoude manier zijn gruweldaden plant en uitvoert. In andere passages waarin de dader aan het woord is, ontmoeten we dan een heel ander personage: daarin vertelt hij over zijn leven, de problemen die hem geteisterd hebben en de beslissende momenten die zijn leven getekend hebben. Je kan niet anders dan met hem meevoelen en je zou bijna begrijpen waarom hij zijn wandaden pleegt. Bijna.


De schrijfstijl van Sterre Carron is ondertussen heel herkenbaar geworden. Verwacht geen mooie, poëtische taal en uitgebreide beschrijvingen. Carron schrijft korte zinnen, korte hoofdstukken. Geen woord te veel dus. Die spaarzame taal betekent overigens niet dat Sterre geen aandacht heeft voor details. Personages zijn solide genoeg om niet als kartonnen karakters over te komen. Met hen kunnen meeleven is in een thriller een voorwaarde om ook echt te kunnen 'thrillen'. Het forensisch onderzoek heeft Sterre Carron duidelijk heel wat research gekost, maar je krijgt nooit een information overload. Belangrijke informatie wordt meestal via dialogen doorgegeven. Dat laatste heeft wel als gevolg dat die dialogen soms wat onrealistisch overkomen en meer schrijf- dan spreektaal lijken. Misschien iets waar de auteur nog aan kan werken? Maar ik ga hier echt niet zitten mopperen. Ik heb het boek in één dag uitgelezen en ik ben blij om te zien dat sommige van de puntjes van kritiek die ik in mijn vorige recensies aanhaalde, hier niet meer van toepassing zijn.

Is "Carta" mijn favoriete Sterre Carron-boek? Wellicht niet. Daarvoor heeft de rauwe realiteit van "Indra" me destijds te hard aangegrepen en ook "Indigo" blijft plakken. Maar "Carta" is wel een sterke, spannende thriller die aantoont dat Sterre Carron als auteur blijft groeien.

Auteur: Sterre Carron
Titel: Carta
Uitgeverij: Witsand Uitgevers
Jaar: 2017
Aantal bladzijden: 327 blz.
ISBN: 9789492011671

zondag 26 maart 2017

"Sarah Canary" by Karen Joy Fowler

"It was a mystery. She was just there suddenly, talking to someone, maybe to him, maybe to herself. Her speech had no meaning he could discern."

1873. In a Chinese labour camp in the Washington Territories, a mysterious woman appears out of nowhere. She wails, moans and speaks in an incomprehensible language and everyone is baffled by her appearance. She's given the name Sarah Canary, because 'she sings like an angel'.
Young Chin is ordered to escort her out of the camp and the pair end up in an insane asylum, where they team up with B.J. (a brilliant character). Sarah is then taken away by one Harold, who exhibits her as the 'Alaskan Wild Woman' in a freak show. When Harold tries to rape her, she flees, along with Adelaide Dixon, a feminist.

At times, this is very funny book, but it also raises a lot of  profound issues and that makes it very moving as well. I quite enjoyed reading it, but at the same time I never felt that I really knew what I was reading. It reads like an account of the fortunes and misfortunes of a couple of very diverse characters, but then there's this strange and mysterious Sarah Canary, who doesn't really do much in the novel, but means something else to each character. The author never reveals quite who or what she really is. Is she a ghost, an angel, an alien or just a woman who is insane? Feminism, immigrants, the treatment of people who are 'different' (Indians, the insane, 'freaks',...) are clearly issues that the writer wants to focus on.

It makes for a strange reading experience, as you never know what kind of book you're reading; yes, it's possible to see this as science fiction, fantasy, magical realism or indeed just a historical novel. Making this book part of the SF Masterworks series kind of makes up your mind for you, but it would be a pity to just stick to this interpretation. The strength of the novel lies exactly in the mystery it provides, not in the solution. It's a very literary novel - it is a deceptively easy read, but at the same time it shows a lot of depth and it makes you think.

Author: Karen Joy Fowler
Title: Sarah Canary
Publisher: Gollancz, London
Year: 2012 (orig. 1991)
Number of pages: 301 p.
ISBN: 9780575131361

vrijdag 17 maart 2017

"Getekend vonnis" van Jo Claes

"De paniek gierde ineens door haar hersenen. De handen van de man zaten als een bankschroef om haar keel. Ze voelde hoe de druk toenam. Het deed pijn. Verschrikkelijk veel pijn. Ze kreeg geen lucht meer. Ze moest iets doen, ze moest..."


Net als bij vorige werken heeft Jo Claes hier weer een zeer passende titel gekozen. Het zesde boek uit de Thomas Berg-reeks speelt zich af in de wereld van de striptekenaars en -verzamelaars. In tegenstelling tot vele van Claes' andere boeken, die meestal beginnen met een lange proloog, start "Getekend Vonnis" meteen in volle actie. Al na enkele bladzijden is de eerste moord een feit. Een jonge vrouw wordt dood teruggevonden in een café. Ze is verkracht en brutaal vermoord. Een potlood is door haar tong geboord en naast haar wordt een bladzijde uit een stripverhaal gevonden, met daarop een al even brutale verkrachtingsscène. Niet veel later wordt een tweede lijk in gelijkaardige omstandigheden aangetroffen. Het lijkt erop dat in Leuven een psychopatische seriemoordenaar aan het werk is, zeker wanneer er nog meer slachtoffers vallen. Thomas Berg en zijn team tasten in het duister. Leuven raakt stilaan in paniek en omdat hij geen vooruitgang in de zaak boekt, wordt Berg het kind van de rekening: hij wordt hard aangepakt door zowel de pers als zijn oversten. Berg bijt zich echter vast in de zaak en is zelfs bereid om zijn carrière op het spel te zetten om de moordenaar in te rekenen.

Alweer een fantastische misdaadroman van Jo Claes. Elk boek dat ik van hem gelezen heb, was heel goed en elk nieuw boek is ook weer een tikkeltje beter dan het vorige. Dat geldt zeker ook voor "Getekend vonnis". Een ingenieus plot, met sterke, geloofwaardige personages, realistische dialogen en een opmerkelijk oog voor details - het zijn handelsmerken geworden van Jo Claes. Ik ben helemaal geen specialist in Vlaamse misdaadauteurs, maar wie Jo Claes nog niet gelezen heeft, moet dat zeker eens proberen. En waarom niet beginnen met deze "Getekend vonnis"?

Auteur: Jo Claes
Titel: Getekend vonnis
Uitgeverij: Houtekiet, Antwerpen/Utrecht
Jaar: 2013
Aantal bladzijden: 474 blz.
ISBN: 9789089242358


zaterdag 11 maart 2017

"The Crystal Cave" by Mary Stewart

“The gods only go with you if you put yourself in their path. And that takes courage.”

There have been countless versions of the King Arthur myth over the years, both in literature and on screen, but also in music, the theatre .... Of the more modern takes on the story, Mary Stewart's Arthurian Saga is one of the most famous. The first three parts of the quintet are known as the "Merlin Trilogy"and are told through the eyes of royal adviser and prophet Merlin.

"The Crystal Cave" recounts Merlin's story from the age of about six. He grows up at a Welsh king's court as the bastard son of Princess Niniane. It's a mystery who his father is, only known to Merlin as 'the prince of darkness'. Merlin finds out he has a special gift, known as 'the Sight' and he is instructed how to cope with that by the hermit Galapas. When the king dies and his son, Camlach, becomes the new ruler, Merlin suddenly finds himself in danger. He runs away and ends up in Less Britain (Brittany), where he meets Ambrosius, who, along with his brother Uther, is preparing to conquer Britain. Arthur himself doesn't appear yet in this first book, but Merlin's prescience of the coming of the 'once and future king' is present all through the novel.

"The Crystal Cave" is a great novel which mixes history, fantasy and legend in a very entertaining way. Usually Merlin is portrayed as a quite mysterious character, but seeing the events unfold from his point of view, makes for an original take on the myth. It's beautifully written, with an intriguing plot, a fantastic, mysterious atmosphere and great characters. An excellent read.


Author: Mary Stewart
Title: The Crystal Cave
Publisher: EOS, New York
Year: 2003 (orig. 1970)
Number of pages: 495 p.
ISBN: 9780060548254

dinsdag 28 februari 2017

"The Lords of the North" by Bernard Cornwell

"It was the year 878, I was twenty-one years old and believed my swords could win me the whole world. I was Uhtred of Bebbanburg, the man who had killed Ubba Lothbrokson beside the sea and who had spilled Svein of the White Horse from his saddle at Ethandun. I was the man who had given Alfred his kingdom back and I hated him."

Uthred of Bebbanburg played a major part in defeating the Danes and helping King Alfred secure Wessex. But still Alfred looks down on Uthred, because he isn't Christian. While other warriors receive lands and riches for their service to the king, all Uthred gets are some trifles.

Disgusted by the way he has been treated, Uthred decides to leave Wessex and ride north to finally take revenge on the Dane Kjaertan, who killed his adoptive father. In Northumbria, he joins the slave-turned-king Guthred and instantly falls in love with Gisela, Guthred's sister. But then Uthred is betrayed by someone he considered a friend, and forced into slavery. For Uthred, though, this is just a minor setback in his quest for revenge.

This is part three of the "The Last Kingdom" series, which recounts the rule of Alfred the Great, seen through the eyes of the fictional Uthred. Like the first two books, "The Lords of the North" is pacey and the characters are interesting. The flimsy historical records are used to great effect, but as not much is known about the time and place, most of the story is pure fiction. Uthred is an odd character - he's obnoxious, arrogant, cruel and frustratingly over-confident, but the author still manages to make him likeable. There's a striking amount of humour in this book, most of it provided by Uthred's irony and sarcasm. Another excellent read. On to book four...
 
Author: Bernard Cornwell
Title: The Lords of the North
Publisher: Harper, London
Year: 2016 (orig. 2006)
Number of pages: 383 p.
ISBN: 9780007219704

donderdag 23 februari 2017

"Twee maal leven" van Clem Schouwenaars

"Alleen de grootste dwazen voelen zich gelukkig."

Manu Ressel leidt twee levens. In het gezelschap van zijn beroemde broer, de schrijver Ossian, begeeft hij zich voortdurend onder de belangrijke en interessante mensen. Maar dit leven is slechts een droom. De realiteit -dat andere leven- is dat hij overdag een onbetekenend baantje heeft op een kantoor - hij is slechts één van de duizenden werknemers van een fabriek. De mensen met wie hij daar omgaat zijn, 'saai', 'dom' en 'onder zijn niveau'. Manu is van mening dat hij meer verdient dan dat - dat er grootse dingen voor hem in het verschiet liggen. Hij rebelleert tegen zijn oversten en verlaat uiteindelijk de fabriek. Nu is het aan hem om aan te tonen dat hij inderdaad zijn droom kan verwezenlijken.

"Twee maal leven" vertelt een op het eerste zicht banaal verhaaltje over een kantoorbediende die zijn job beu is. Maar het verhaal gaat dieper dan dat. Het gaat over realiteit en dromen en over de grote kloof tussen beide. Over de drang om meer te zijn dan wie je bent en over het leren accepteren van je grenzen. En dat laatste betekent vaak een enorme desillusie. Clem Schouwenaars heeft me nog nooit teleurgesteld en ook "Twee maal leven" heb ik weer graag gelezen.

Auteur: Clem Schouwenaars
Titel: Twee maal leven
Uitgeverij: Hadewijch, Antwerpen/Baarn
Jaar: 1989 (oorspr. 1968)
Aantal pagina's: 145 blz.
ISBN: 9052400342

zaterdag 18 februari 2017

"The Mayor of Casterbridge" by Thomas Hardy

“Life is an oasis which is submerged in the swirling waves of sorrows and agonies.”
 
Young Michael Henchard, a poor hay-trusser, arrives at a country fair with his wife Susan and baby daughter Elisabeth-Jane. In a drunken stupor, he sells his wife and daughter to a sailor, Mr Newson, who takes both to Canada. Some twenty years later, after the drowning of Newson, Susan and her daughter arrive in the town of Casterbridge. There, they find Henchard, who has risen on the social ladder and has become mayor of the town. Henchard, still feeling guilty about what he did all those years ago, vows to make amends and remarries Susan. But his past will come back to haunt him, again and again. As he refuses to learn from the mistakes of the past, Henchard's downfall is inevitable.

"The Mayor of Casterbridge" may not be quite as powerful as Hardy's "Tess of the d'Urbervilles" but it's still a classic which deserves to be read. It has a strong plot (although a bit too reliant on coincidences - not unusual for the author) and I really like the symbolism Hardy uses. The characters -the titular character in particular- are complex and interesting. Hardy's prose is beautiful and not too difficult, but you'll have to be able to stomach quite a bit of pessimism. I happen to like a fair share of gloom in my literature, so Hardy is definitely among my favourite 19th century authors. "The Mayor of Casterbridge" didn't disappoint.

Author: Thomas Hardy
Title: The Mayor of Casterbridge
Publisher: OUP, Oxford
Year: 2008 (orig. 1886)
Number of pages: lxi + 364 p.
ISBN: 9780199537037

zaterdag 11 februari 2017

"Dissolution" by C.J. Sansom

“You untangle a knot with slow teasing, not sharp pulling, and believe me we have here a knot such as I have never seen. But I will unpick it. I will.”

'Dissolution', the title of C.J. Sansom's debut novel, refers to the suppression of the monasteries, a process by which King Henry VIII tried to close down all Catholic monasteries in England. This process was masterminded by the king's chief minister Thomas Cromwell, and this event provides the background for the novel.

Royal Commissioner Robin Singleton was sent to the Scarnsea monastery to investigate reports of illegal land sales, but was brutally murdered during the investigation. Now Cromwell has sent hunchbacked lawyer Matthew Shardlake to solve the murder, and at the same time continue Singelton's investigation. Soon, Shardlake discovers that he has arrived in a lair of avarice, corruption and decadence. Many of the monks are hiding something, and it becomes clear that there are a lot of suspects. More deaths follow, and as Shardlake is closing in on the truth, both he and his assistant Mark must also fear for their lives.

A murder in a monastery: it doesn't exactly sound original. And indeed, it is very probable that Sansom was inspired by Umberto Eco's "The Name of the Rose", though the story takes place a couple of centuries later. It is a very different novel, though. It's a much lighter read (not lighthearted, mind you), but like Eco's novel, it works both as a historical novel and as a murder mystery. The characters are excellently drawn. Matthew Shardlake proves to be an interesting and complex character that is   ideal to carry a series. The actions and motivations of all the characters are convincing. Cromwell, although he only appears very briefly, is a powerful and menacing figure. Apart from a clichéd scene in a clock tower, the ending and the solution to the murders is quite satisfying. An excellent start to a series which I will definitely read more books from.

Author: C.J. Sansom
Title: Dissolution
Publisher: Pan, London
Year: 2015 (orig. 2003)
Number of pages: 463 p.
ISBN: 9781447285830

zondag 29 januari 2017

"The Road to Little Dribbling" by Bill Bryson

“The rooms were small and airless and cramped. To make matters worse, somebody in our group was making the most dreadful silent farts. Fortunately, it was me, so I wasn’t nearly as bothered as the others.”

When you feel like having a good laugh, reading a book by Bill Bryson is always a safe bet. I've read all of his travel books, and I've smiled, grinned, giggled, laughed out loud and literally rolled on the floor laughing, unaware of the people around me, who were probably wondering what was wrong with me. Luckily, that was usually only my wife, who should know me by now. 

Anyway, one of those books was "Notes From a Small Island", an account of his first visit to Britain, a classic in humourous travel literature. Now, twenty years after that book, Bryson is back with another book about Great Britain, a country he has lived in for most of his life. So he travels around Britain again, with his keen sense of observation and his critical mind as his sole companions.


As always, the book is full of anecdotes and self-mockery, and Bryson has lots of interesting ànd funny things to say about the oddest subjects. Really, he is able to make it fascinating to read about things like the British road numbering system, spelling mistakes, or even the hairs growing out of his nose and ears. He stares in wonder at the glorious countryside, or the beautiful villages and towns he visits, but he comes down hard on stupid and rude people and he's devasted by the disappearance of so many wonderful things he encountered when he first travelled the country. He may have got a bit grumpier in his old age, but that only adds to the fun. Bryson evidently still loves Britain, but during his travels, it becomes clear that he feels the country is going downhill in many respects. His conclusion speaks for itself:

“It occurred to me, not for the first time, that if Britain is ever to sort itself out, it is going to require a lot of euthanasia.”

It isn't really necessary to read "Notes from a Small Island" first, but you might as well do just that, because it's absolutely brilliant. "The Road to Little Dribbling" may not be quite on the same level as the aforementioned "Notes..." or "Neither Here Nor There", but it's still that safe bet you were looking for.

Author: Bill Bryson
Title: The Road to Little Dribbling
Publisher: Black Swan, London
Year: 2015
Number of pages: 477 p.
ISBN: 9780552779838

zondag 22 januari 2017

"The Searchers" by Alan LeMay

"Martin found the body of Henry Edwards draped on its back across the broad sill of a bedroom window. The Comanche knives had done eery work upon this body. Like Martha, Henry and both boys had been scalped."

I used to read a lot of westerns when I was a teenager. You know: Max Brand, Zane Grey, Louis L'Amour (and Karl May, of course, who was my favourite). But I grew out of them. I still read historical novels about the west, but not the traditional westerns. Still, I was tempted to read 'The Searchers', Alan LeMay's novel upon which the famous John Wayne movie was based - widely regarded as one of the very best western films of all times.  It turns out 'The Searchers' is not a traditional western at all - at least not the shoot-'em-up type of story that most people think of when imagining 'western'.

Texas in the 1860s. The Comanches are raiding white settlements, prompting many to leave. Henry Edwards and his family have decided to stay, but it was only a matter of time before the Comanches attack their place as well.

When Henry's brother Amos and the Edwards' adopted son Martin arrive at the house, they find most of the family slaughtered. The two daughters are missing. 17-year old Lucy is found a bit later, brutally raped and murdered; the youngest, Debbie, was taken by the Indians. Amos and Martin set out to rescue her. The search lasts for years and Amos and Martin not only have to fight Indians, but also storms, robbers and other misadventures. The final confrontation is shocking (and quite different from the movie verson).

The book was probably inspired by the real-life story of Cynthia Ann Parker, who was kidnapped by Comanches in a similar fashion in the 1830s. It might be difficult to market a story like this these days, with the one-sided, negative view of Native Americans. But as the events are completely told from the point of view of the whites, it makes sense. This is not about who was right or wrong - this is about dealing with feelings of guilt, hatred and revenge. It is a bleak reading experience. But it's exactly this dark atmosphere which makes it a very good novel.

Author: Alan LeMay
Title: The Searchers
Publisher: Pinnacle Books, New York
Year: 2013 (orig. 1954)
Number of pages: xl + 308 p.
ISBN: 9780786031429

zondag 15 januari 2017

"Tot de dood ons scheidt..." van Jo Claes

"Hij klonk grimmig. Als een jager die eindelijk het wild in zijn vizier had gekregen en bloed rook."

Wanneer de bejaarde Louise Haelterman aan een hartaanval overlijdt, lijkt niets te wijzen op een misdaad, zelfs als dat niet lang komt na het dodelijk ongeval van haar gezelschapsdame Tilly Winters. Maar wanneer even later een universiteitsprofessor in verdachte omstandigheden om het leven komt en enkele dagen later een van zijn studenten vermoord wordt teruggevonden, gaat er een alarmbelletje af bij hoofdinspecteur Thomas Berg, zeker als blijkt dat de vier overlijdens gelinkt kunnen worden aan het tragische verhaal van Joris Dehaene. Dehaene was een jonge dichter, die tijdens de Tweede Wereldoorlog leider was van een verzetsbeweging en door de Gestapo werd geëxecuteerd. Wie heeft hem destijds verraden en waarom is dit nu nog relevant? In Leuven loopt iemand rond die kost wat kost wil voorkomen dat de ware geschiedenis aan het licht komt.

"Tot de dood ons scheidt..." verschilt enigszins van de vorige boeken rond Thomas Berg, in die zin dat Berg zelf hier een wat kleinere rol speelt. Het zijn vooral Chloë Winters, dochter van Tilly, en Dries Haelterman, achterneef van Louise, die de rol van speurder op zich nemen en stap voor stap Berg helpen om de dader te ontmaskeren. Zoals steeds schotelt Claes ons, naast het intrigerende mysterie, weer een hele hoop interessante informatie voor over archeologie, geschiedenis, kunst, mythologie, en in dit verhaal ook fotografie. Ditmaal zijn kunst en symboliek zelfs bijzonder belangrijk in de ontrafeling van het mysterie, wanneer Berg, Winters en Haelterman allerhande sporen volgen die Louise heeft achtergelaten, en waarvoor ze een Dan Brown-achtige speurtocht beginnen. Claes geeft ook even een knipoog naar Agatha Christie, in een scène waarin de verdachten allen worden samengeroepen en Berg de misdaad en de motieven uit de doeken doet.

Spannend, intrigerend en bij momenten humoristisch (de scène waarin Berg tegen wil en dank op date gaat is bijzonder grappig). Dit is een van de betere Thomas Berg-romans - en de andere zijn ook al niet mis.


Auteur: Jo Claes
Titel: Tot de dood ons scheidt...
Uitgeverij: Houtekiet, Antwerpen/Utrecht
Jaar: 2012
Aantal bladzijden: 476 blz.
ISBN: 9789089242112

woensdag 11 januari 2017

"Stamboul Train" by Graham Greene

“When there was a choice between love of a woman and hate of a man, her mind could cherish only one emotion, for her love might be a subject for laughter, but no one ever had ever mocked her hatred.”

In "Stamboul Train" we follow a couple of very different individuals on board the Orient Express, on their voyage from Ostend to Istanbul. There's Coral Musker, a very young and naïve dancer who is on her way to Istanbul to be a show girl. Carleton Myatt is a Jewish entrepeneur, who is concered that his partner in Turkey is double-crossing him. The lesbian reporter Mabel Warren is travelling with her companion Janet Pardoe. Then there's the teacher Richard John, who is in fact the exiled Serbian communist leader dr. Richard Czinner, and he's on his way to his country to lead a revolt. There's Q.C. Savory, a pompous writer, who provides most of the comic relief, and finally, there's the master thief Josef Grünlich, who is on the run after he murdered someone in a burglary-gone-wrong.

The lives of these characters intertwine as Coral falls in love with Myatt. When she falls ill, she meets dr. Czinner. Meanwhile, Mabel Warren has discovered dr. Czinner's identity, and wants to seal her reputation as a journalist by getting an exclusive interview with him - whatever it takes. The other characters also get involved in this complex web of interactions.

This is a very early Greene novel and it was his breakthrough when it was first released in 1932. Greene separated his novels in serious novels and 'entertainments' (nowadays, we would call them thrillers) and he didn't hide the fact that he wrote the latter mainly for the money. But whatever group his novels are categorised in, Greene always focused on characters. There's an interesting storyline running through the book (actually, there are several), but it's mainly the characters and the way they interact that make this a compelling novel.

The last part of the novel mainly focuses on Myatt's business venture. Frankly, this happens to be the least engaging of the threads in the book, so it's a bit of an anti-climax. This is not Greene's best novel, but it does have flashes of the brilliance we would see in later novels.


Author: Graham Greene
Title: Stamboul Train
Publisher: Vintage, London
Year: 2004 (orig. 1932)
Number of pages: xiii + 197 p.
ISBN: 9780099478362

vrijdag 6 januari 2017

"King Kong vs. Tarzan" by Will Murray

"Like some barbaric Hannibal, Tarzan of the Apes stood balanced on the back of the lead elephant, and watched the primeval gorilla-thing push his way out of the forest."

I don't know what it says about me, but I've always been fascinated by stories which have monkeys in them. There is the old "Planet of the Apes" movie series, of course, which I've seen maybe a dozen times. Watching the "King Kong" remake in 1976 was one of the most memorable experiences of my childhood, and "Tarzan of the Apes" was my all-time favourite hero. As a child I used to imagine stories in which Tarzan travelled to the Planet of the Apes, or battled against the mighty Kong. These kinds of crossovers usually only appear in a child's mind, of course. But I was clearly not the only with these fantasies. Last year, a comic series "Tarzan on the Planet of The Apes" was published and just a few months ago, author Will Murray wrote the novel "King Kong vs. Tarzan".

The King Kong story is well know. A film crew strikes down on Skull Island and soon actress Ann Darrow is captured by natives and is offered as a sacrifice to their god, Kong, who turns out to be a giant gorilla. The crew manages to save Ann and capture Kong, who is brought to New York aboard their ship, to be exhibited as the 'Eighth Wonder of the World'. This novel tells the untold story of what happened on the journey from Skull Island to New York.


The book would have benefited from 150 fewer pager. For about half the book, Kong is asleep. There is a lot of talking and most of it is all about how Kong can be fed on the way to New York. Now the author might have lots of interesting things to tell about Kong's digestive processing, but in all fairness, that's not something I want to read about in an adventure novel. The story starts to gain pace when the Wanderer reaches the African shores and Kong manages to escape. Tarzan first appears well over halfway the book, and he isn't happy with the monster wreaking havoc in his jungle. It has to be said: the author is well versed in the Tarzan lore and he emulates Edgar Rice Burroughs' style very well. Kong lacks purpose, though. In the original story, the giant gorilla is driven and ultimately defeated by his obsession with Ann Darrow. In this book, he seems to have completely forgotten about her (up until the end, that is). He only seems interested in what animal he's going to have for his next snack. More realistic, maybe, but who cares about realism in a story about a giant gorilla? The showdown between Tarzan and Kong is well done, though.

Not exactly a dream come true, but as far as crossovers go, this is a pretty good effort. Still, maybe these kinds of children's fantasies should just stay where they belong: in a child's mind.

Author: Will Murray
Title: King Kong vs. Tarzan
Publisher: Altus Press
Year: 2016
Number of pages: 465 p.
ISBN: 9781618272812